Parachuterende honden ingezet tegen stropers

In verschillende plaatsen in Afrika worden honden getraind om te helpen bij het opsporen van stropers. Bijvoorbeeld in Zuid-Afrika, waar de dieren op wel heel bijzondere wijze naar de plaats delict worden gebracht. Met een parachute! Vanwege de immense omvang van veel natuurgebieden zijn stropers vaak allang vertrokken wanneer een dood dier eenmaal wordt opgemerkt. Parkwachters doen wat ze kunnen, maar karkassen worden soms dagen later aangetroffen. Ze kunnen hierbij soms dus best wat hulp gebruiken. Eerder schreven we over de hond Diego, die in het Keniaanse wildreservaat Ol Pejeta wordt ingezet om stropers achter de vodden te zitten, en in Zuid-Afrika wordt een soortgelijke werkwijze gehanteerd.


Op de Anti-Poaching and Canine Traning Academy in Johannesburg worden honden gefokt en opgeleid om parkwachters te assisteren bij het bestrijden van illegale dierenhandel. Momenteel staan zo’n tweehonderd honden ingeschreven, die vaak een vast team vormen met een specifieke parkwachter. Sommige zijn gespecialiseerd in het opsporen van explosieven, munitie en ivoor; andere worden vooral ingezet bij routinepatrouilles. En er zijn honden die de stropers daadwerkelijk moeten grijpen. Om parkwachter en hond zo snel mogelijk op de plaats delict te brengen – bij voorkeur wanneer de stropers nog in de buurt zijn –, worden helikopters ingezet. De meeste dieren seilen samen met hun begeleider uit het voertuig ab, maar twee honden doen het op een nieuwe, nog spectaculairdere manier: met een parachute.

Stille benadering

Het gaat om de Mechelse herder Arrow en de Duitse Herder Giant. Het duo en hun begeleiders daalden eerst net als de rest via een touw af uit een helikopter, maar zijn inmiddels overgestapt naar het volgende niveau: parachutespringen. “Omdat de helikopter hierbij hoger in de lucht kan blijven dan bij abseilen, zou het stropers minder afschrikken”, legt Eric Ichikowitz uit. Hij is directeur van de Ichikowitz Family Foundation en een van de initiatiefnemers van het project. “Met een parachute benader je de stropers op stille wijze.”

Arrow en Giant – wiens broer in anderhalf jaar tijd 115 groepen stropers opspoorde (zie de video onder) – zijn de eerste twee parachuterende honden op de academie, en het plan is om de ‘vaardigheden’ binnenkort ook andere honden bij te brengen. En dat is nodig. Want er zijn zelden genoeg parkopzichters om door een groot gebied te patrouilleren. Dagelijks worden ongeveer honderd olifanten gedood om hun ivoor, en vorig jaar werden meer dan duizend neushoorns gestroopt.

Volgens Ichikowitz is het niet bekend of het skydiven Arrow en Giant een stoot adrenalinestoot geeftt, maar in elk geval laat de brullende helikopter hun staart kwispelen. “De honden voelen zich er erg comfortabel bij en weten dat dit hun werk is.” En eenmaal op de grond mogen ze doen waar ze van houden: iemand in de kraag vatten. [nationalgeographic.nl]